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30 de marzo de 2010


WOCCU promueve el cultivo de stevia en Kenia

Cultivadores de té se preparan para nuevos mercados

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2010_3_30_Brian Branch and the Stevia FarmersVicepresidente Ejecutivo y Gerente General de Operaciones Brian Branch (izquierda) examina la cosecha del agricultor keniano Samwel Kirui y su esposa. La cosecha se seca en el sol antes de venderla a los procesadores.

KISUMU, Kenia — El aumento del consumo de bebidas gaseosas es una preocupación, pero por razones distintas a los efectos cuestionables que tiene sobre la salud de los consumidores. La popularidad de las gaseosas ha resultado en una crisis económica para los cultivadores de té, la mayoría de los cuales han experimentado una reducción significativa de la demanda para su producto. Gracias al apoyo del Consejo Mundial de Cooperativas de Ahorro y Crédito (WOCCU), los agricultores kenianos en Kisumu, al noroeste de Nairobi, ahora están sembrando stevia, un dulcificante natural que algún día podría sobrepasar sus homólogos artificiales.

La stevia, miembro de la familia de los girasoles, proviene de Sudamérica pero ha sido sembrado tan lejos que en los estados de Arizona, Nuevo México y Texas en el norte. A veces conocida como "hoja dulce" o "hoja de azúcar", las hojas de la stevia contienen una dulzura de 30 a 45 veces más que el azúcar corriente. Se utiliza extensamente como dulcificante en Japón y como un ingrediente y suplemento dietético en otros países. Estudios médicos han demostrado que la stevia puede ser un sustituto efectivo al azúcar y resulta en impactos positivos sobre la obesidad y la hipertensión. También tiene efectos insignificantes sobre el nivel de glucosa en la sangre — y por eso representa una alternativa atractiva para ellos que requieren una dieta restringida de carbohidratos. La U.S. Food and Drug Administration, Dirección de Alimentos y Medicinas de los Estados Unidos, aprobó el uso de la stevia como substituto de azúcar en diciembre del 2008.

Con el apoyo del financiamiento del U.S. Department of Agriculture, Departamento de Agricultura de los EUA, Finlays ha introducido diferentes variedades de stevia a los socios de la Cooperativa de Ahorro y Crédito Ndege Chai. Estas variedades son aptas para sembrar en las parcelas pequeñas de los agricultores marginados en áreas rurales de Kenia. Después de ensayos de dos años, los cultivadores de stevia en Kisumu están entregando su primera cosecha al mercado gracias a una alianza de negocios con Finlays, una compañía escocesa establecida en 1750 que tiene operaciones extensivas cultivando té en África Oriental y Sri Lanka.

2010_3_30_Stevia plant

La stevia, una planta que es nativo de Sudamérica, contiene 30 a 45 veces más dulzura que el azúcar y ofrece beneficios para ellos que requieren una dieta restringida de carbohidratos.

"La mayoría de los marginados en Kenia todavía viven en áreas rurales y muchos de ellos son propietarios de terrenos pequeños y agricultores de subsistencia en busca de cultivos que proveerán de ingresos adicionales. La stevia es un cultivo con potencial de demanda fuerte", dijo Brian Branch, Vicepresidente Ejecutivo y Gerente General de Operaciones de WOCCU, quien ha estado trabajando con los cultivadores de stevia en Kenia. "Con capacitación mínima, los agricultores marginados pueden producir stevia de una manera sostenible y lucrativa en sus parcelas pequeñas. El reto será lograr la escala necesaria para cumplir con el potencial del mercado de stevia".

La mayoría de los agricultores en Kenia siembran su primer cultivo de stevia en una parcela de media-acre. La stevia requiere dos meses y medio de cultivación y llega a un tamaño de tres pies. Se sacan las hojas de la mata, se secan, y se venden para después molerlas a un polvo blanco y fino que es la base para el dulcificante.

Las mismas compañías de gaseosas que competen con la producción de la hoja del té son los consumidores más grandes de azúcar y dulcificantes en el mundo y representan un potencial tremendo para los cultivadores de stevia. Pero, para poder entrar al mercado requiere mucho más stevia que los agricultores actualmente pueden producir.

La Cooperativa Ndege Chai actualmente está financiando las operaciones de 1,500 socios cultivadores de stevia y anticipa que esta cifra podría crecer a 2,000 a finales del 2010. Las proyecciones para la demanda del cultivo sugieren que unos 25,000 agricultores en el área podrían estar cultivando stevia dentro de cinco años, una capacidad mucho más allá de la capacidad financiera de la Cooperativa Ndege Chai y las otras cooperativas pequeñas. Alianzas de negocios con compañías como Finlays pueden proveer la capacidad necesaria para aumentar la producción de stevia en Kisumu hasta los niveles requeridas para atraer la atención de las compañías multinacionales de gaseosas, según Sr. Branch.

"Como cultivo complementario para los cultivadores de té, la stevia ayuda a desarrollar alternativos de ingresos", añadió Sr. Branch. "Parece que el potencial de la stevia para permitir a estos agricultores mejorar su capacidad de ganar es sin precedente".


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